Sur Neptune, l’atmosphère s’échauffe au pôle sud

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http://tempsreel.nouvelobs.com/actualites/sciences/espace/20070918.OBS5526/sur_neptune_latmosphere_sechauffe_au_pole_sud.html

Sur Neptune, le pôle sud est nettement plus chaud que le reste de la planète. Il y fait 10°C de plus qu’ailleurs, où la température moyenne est de –200°C, expliquent des astrophysiciens qui ont obtenu des images infrarouge haute résolution de la plus lointaine planète du système solaire, grâce à l’un des instruments du VLT (Very Large Telescope, ESO) installé au Chili.

Il est vrai que le pôle sud de Neptune arrive à la fin d’un été qui dure depuis… 40 ans. Neptune mettant 165 années terrestres à boucler son tour autour du Soleil, le pôle sud a bénéficié d’une longue période d’ensoleillement. Conséquence : le méthane, gelé dans la troposphère de Neptune (la couche la plus basse de l’atmosphère), se réchauffe et peut s’échapper dans la stratosphère. Cela explique pourquoi le méthane est abondant dans cette couche supérieure de l’atmosphère neptunienne, problème qui jusqu’à présent demeurait énigmatique, précisent Glenn Orton (JPL, Caltech, USA) et ses collègues, dont l’astrophysicienne française Thérèse Encrenaz (LESIA, Observatoire de Paris).

Les chercheurs, qui publient leurs travaux dans la revue Astronomy and Astrophysics, prédisent que dans 80 ans, lorsque le pôle nord sera en plein été, ces réserves de méthane changent de pôle et se retrouvent au nord. Malgré le peu de chaleur qui lui parvient du Soleil, situé à 4,5 milliards de kilomètres, l’atmosphère de Neptune témoigne d’une intense activité, soulignent les astrophysiciens.

C.D.
Sciences et Avenir.com
(18/09/07)
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